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02/07/2009

Mon dictionnaire curieux :"ABAQUE"

Un des bons moyens de voyager pas cher, c'est d'ouvrir le dictionnaire et de le feuilleter au hasard des mots. S'offre alors à nous un voyage dans l'espace et le temps qui nous mène en des contrées inconnues et en des époques lointaines.  Dépaysement garanti. Aujourd'hui, je propose le mot : "ABAQUE" qui nous conduit au pays des nombres et des systèmes de calculs.

On dit, un abaque.  Ce mot vient du latin abacus et du grec abax qui désignaient, dans l'Antiquité une tablette à calculer. Le terme Hébreu abhaq  signifie poussière ou sable. Dans les temps anciens on écrivait dans le sable pour expliquer quelque chose, pour dessiner ou calculer

L'abaque grec, inventé par les chinois, qui l'ont adapté ensuite à l'écriture, était constitué d'une table recouverte de sable sur laquelle on dessine à l'aide d'un stylet, les calculs pouvant être effacés au fur et à mesure en lissant avec la main.

Quant à l'abaque romain, il s'agit d'une table, partagée en plusieurs colonnes, chaque colonne représente une puissance de 10. On dispose d'autre part de galets que l'on dépose dans les colonnes de son choix. Jusqu'au 1er siècle,, l'abaque était donc un meuble difficilement transportable.

abaqueromain.jpg
L'idée est alors venue de construire une plaquette métallique, de remplacer les colonnes par des rainures parallèles et de faire glisser dans ces rainures des boutons de même taille. On se rapproche alors du boulier.
 

 

Dès le Xeme siècle, avec l'apport par Gerbert d'Aurillac à son retour d'Espagne, du système arithmétique utilisé par les Arabes, l'araque perdure mais il  désigne alors un tableau à colonnes ( colonne des unités, colonne des dizaines, colonne des centaines) utilisant les chiffres arabes. Depuis cette époque, l'abaque désigne donc un boulier-compteur.

 

180px-Boulier1.JPG

 Le sens du terme abaque s'est, à l'époque contemporaine, encore élargi pour désigner maintenant tout tableau graphique permettant de nombreux calculs ( monogramme). 

 

abaque_de_black.png

 L'abaque de Black

Nous sommes donc en présence d'un mot dont le sens, tout en restant proche du sens initial, a évolué en suivant les progrès des systèmes de calcul et des civilisations de l'antiquité à nos jours.

Mais, ce n'est pas tout !  A partir du sens originel, de tablette, le mot abaque a dérivé et sert également à désigner la partie supérieure du chapiteau d'une colonne en forme de tablette. A l'origine cette tablette était en terre cuite ou en bois et permettait de donner une plus large assiette aux colonnes de bois édifiée par les constructeurs anciens.

abaque001a2.jpg

 

 

 

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